重新開啟軌道運輸的新紀元

早在蒸汽機問世前,英國人就已經在舖設鐵軌,供馬車行使,作為大眾運輸工具( 類似現代的公共汽車)。這樣,可以節省大量「馬力」,一匹馬可以拖運20餘人。至今,在英國離島曼島(Isle of Man)仍保留一條這樣的軌道馬車「公車路線」,繼續營運,供觀光客乘坐,欣賞海岸風光。

汽車問世後,火車的重要性似乎遭到沖淡。其實不然,歐洲各大城市數十年來一直在積極建設有軌道的大眾運輸系統。臺灣人比較熟悉的是捷運系統,但東歐和西歐各城市更早發展的是地面上的街道電車(tram)系統。現在,很多歐洲大都市交通係以地下化的重運量捷運系統(underground system 或 subway)和類似木柵線高架的中運量系統(light-rail)作為骨幹,以平面通行的街道電車和公車作為輔助,負責接駁。與比較偏遠郊區的聯繫,則開闢放射狀的通勤火車路線。

世界石油供給已經逐漸走向耗竭,電動汽車的發展有其瓶頸,且能源使用效率不如軌道車。有鑑於此,瑞士近年來積極建設登山鐵道,歐盟也大力推廣類似電梯設計的登山電車(funicular)。

瑞士是建立在崇山峻嶺上的國家,但火車軌道密佈全國,甚至可以坐火車越過阿爾卑斯山脈,遠赴義大利的米蘭、Lugano,或法國的世外桃源Mt. Blanc,靠的就是三軌登山火車。這種火車軌道,第三軌呈鋸齒狀,與車廂下面的動力齒輪配合,可以在陡坡上行走自如,不必擔心輪子打滑。

登山電車的設計原理與電梯相同,其動力來自設於山頂終點車站的機房,以鋼纜連結兩排列車,一列下山時,另一列上山,其下山的電車利用鋼纜可以牽動上山的電車,藉以節能減碳。兩條鐵軌中間安置很多邊緣有凹槽的滑輪,以引導鋼纜,讓列車可以隨地形起伏和轉彎。登山電車的安全性和運輸量均優於空中纜車。